80 Regisseur Hong-jin Na heeft pas twee films gemaakt maar toch denk ik dat we al kunnen spreken van een oeuvre en een eigen signatuur. Zijn debuut, The Chaser (die ik tijdens het IFFR zag en nog eens op de pleinbios), vierde triomfen in het wereldwijde festivalcircuit en de regisseur zette zich hiermee flink op de kaart. Voor opvolger The Yellow Sea volgt hij grotendeels hetzelfde stramien: zeer verbeten personages die tot het uiterste gaan, niet te beroerd zijn om extreem geweld te gebruiken om te overleven en de ene spectaculaire achtervolging na de andere. Opnieuw een voorbeeld van de eigenzinnige Koreaanse aanpak van wat toch blockbusters genoemd kunnen worden. Hong-jin Na schaart zich duidelijk bij de twee sterren op dit gebied: Park Chan-Wook en Bong Joon-Ho.

In The Yellow Sea is taxichauffeur Gu-Nam ten einde raad. Hij woont in Yanji City in de regio Yanbing, in het Noord-Oosten van China. Als Joseonjok, half Koreaans en half Chinees, probeert hij een bestaan op te bouwen temidden van 100.000 lotgenoten. Er zijn weinig carrieremogelijkheden voor de bewoners daar en de zwarte handel tiert welig. Gu-Nams vrouw is naar Zuid-Korea vertrokken om daar wat extras te verdienen. Hijzelf heeft geen cent meer en kan nooit de schuld terugverdienen die hij door het visum en de smokkel van zijn vrouw heeft opgebouwd. Wanhopig als hij is laat hij zich inhuren door de machtige en meedogenloze handelaar Myun-ga. Die belooft zijn schuld over te nemen als Gu-Nam naar Zuid-Korea vertrekt om daar een zakenman voor hem te vermoorden. De taxichauffeur, die geen enkele ervaring heeft met dit soort zaken, stemt in. Ook omdat hij op zoek wil naar zijn vrouw van wie hij sinds haar vertrek niets meer heeft gehoord. Hij wordt naar Zuid-Korea gesmokkeld en vind daar zijn slachtoffer. Hij schaduwt de zakenman en wacht op een moment om toe te slaan. Maar als dat komt staan er ineens twee andere huurmoordenaars met dezelfde plannen. Vanaf daar loopt alles uit de hand voor Gu-Nam. Hij wordt opgejaagd door zowel politie als Myun-ga en diens aartsrivaal Tae-won Kim, en moet er ondertussen achter zien te komen hoe de vork in de steel zit.

The Yellow Sea is intens. Zeer intens. De drie hoofdpersonen zijn gemotiveerd tot op het bot en schuwen geen enkel middel om hun doel te bereiken. De actiescenes zijn overweldigend, prachtig gechoreografeerd en gemonteerd. En het geweld is heftig. Denk Oldboy maar dan nog eens in het kwadraat. Er komt geen vuurwapen aan te pas, alles gaat met hamers, bijlen, messen en elk ander voorwerp waarmee je iemand op creatieve wijze over de kling kan jagen.

Waar de film echter tekort schiet is in het verhaal en de verdieping van de karakters. Naarmate The Yellow Sea vordert duiken er meer personages op en meer plotlijnen, en het wordt vrijwel onmogelijk om te volgen wat er nu precies aan de hand is. Hong-jin Na weet dat vrij goed te verbloemen door de opeenvolgende scenes zo sterk te maken, maar ik raak de draad van de plot kwijt. De personages zijn weliswaar zeer gemotiveerd, maar over hoe ze verder in elkaar steken kom ik niets te weten. Maar heel erg is dat niet. De film is zo enerverend dat ik de regisseur veel vergeef.