80 Alexander Payne blijft groeien. Zijn vroege films (Citizen Ruth en Election) konden nog wel eens een overdaad aan satire bevatten waardoor het dramatische element wat achter bleef. Hij wist die satire vervolgens goed vast te houden in zijn dramedy’s About Schmidt en Sideways, waardoor die films sterke visies op menselijke relaties waren zonder in melodrama te belanden. The Descendants gooit daar nog een schepje bovenop.

Die kracht begint al met de locatie: de film speelt zich af op Hawaii. De eilandengroep wordt weinig gebruikt in film maar komt hier volop tot zijn recht. Deels door de subplot rond het stuk land dat verkocht lijkt te gaan worden, deels doordat de eilanden een roadmovie maken van The Descendants waardoor de reis van de personages gespiegeld wordt in de plekken die ze bezoeken, en deels door de laidback atmosfeer die contrasteert met het drama in het leven van Matt King (George Clooney). Kings vrouw Elizabeth raakt in coma en direct daarop wordt hij door zijn 17-jarige dochter Alexandre geconfronteerd met het feit dat Elizabeth hem bedroog. Omdat die hem niets meer kan zeggen strijden gevoelens van liefde en melancholie aan de ene kant, en woede en onbegrip aan de andere kant om aandacht. Om met het feit te dealen gaat King op zoek naar de man met wie Elizabeth hem bedroog. Daarbij neemt hij zijn dochters, hij heeft er ook een van 10 (Scottie), op sleeptouw. Omdat hij, door zijn drukke baan als advocaat, altijd vooral een ‘backup parent’ is geweest, worstelt hij flink met zijn nieuwe rol. De immer halfstonede Sid, een goede vriend van Alexandre, gaat ook mee.

Payne toont op sterke wijze de manier waarop Matt met zijn gevoelens tav zijn vrouw omgaat, de veranderende rol tav zijn dochters en de druk waaronder hij staat als spil in de gronddeal waarmee zijn familie hem heeft opgezadeld. Menig moment weet hij het allemaal niet meer, maar dan zijn Alexandre en Scottie, of de verrassende inzichten leverende Sid, er om hem op koers te houden. Sterke rollen all over the place, met voorop een onglamoureuze rol van gentleman Clooney, die met de hangende schouders, het grijzende haar en het besef dat hij als echtgenoot en vader gefaald heeft een nieuwe richting aan zijn leven moet geven.